Tekstene i blues

Tekstene i tidlige tradisjonelle bluesvers besto sannsynligvis av en enkelt linje som gjentas fire ganger. To av de første publiserte blueslåtene, “Dallas Blues” (1912) og “St. Louis Blues” (1914), var 12-barblues med AAB-lyrisk struktur. W. C. Handy slyricskrev at han sluttet seg til denne konvensjonen for å unngå monotoni ved at linjene gjentas tre ganger. Linjene er ofte sunget etter et mønster nærmere rytmisk snakk (rap) enn til en melodi.

Tidlig blues tok, som nevnt tidligere, ofte utgangspunkt i en løs fortelling. Afroamerikanske sangere uttrykte sine personlige klager i en hard virkelighet: En tapt kjærlighet, grusomheten fra politifolk, undertrykkelse i hendene på hvite folk og de generelt harde tidene. Denne melankolien kan linkes opp mot livet da de ble gjort til slaver. Det var mye rasisme og undertrykking på denne tiden, også lenge etter slavetiden.

Tekstene er ofte forbundet med problemer opplevd innen det afroamerikanske samfunnet. For eksempel Blind Lemon Jeffersons “Rising High Water Blues” (1927) forteller om den store Mississippi-oversvømmelsen i 1927:

“Backwater rising, Southern peoples can’t make no time

I said, backwater rising, Southern peoples can’t make no time

And I can’t get no hearing from that Memphis girl of mine”

Selv om blues fikk en tilknytning til elendighet og undertrykkelse, kunne tekstene også være humoristiske og frekke:

“But Rebecca, Rebecca, get your big legs off me

Rebecca, Rebecca, get your big legs off me

It look like somethin’ I seen in a forest, I think a tree”

– Fra Big Joe Turner sin “Rebecca”, en samling av tradisjonelle bluestekster.

Hokumblues feiret både komisk, lyrisk innhold og en støyende, farseaktig stil. Tampa Reds klassiske “Tight Like That” (1928) er et slu ordspill med den doble betydningen av å være “tight”, kombinert med en mer slibrig fysisk fortrolighet. Bluessanger med seksuelt eksplisitte tekster ble kjent som skitten blues. Det lyriske innholdet ble litt enklere i etterkrigsbluesen, som hadde en tendens til å fokusere på forhold eller seksuelle bekymringer. Lyriske temaer som ofte dukket opp i førkrigsblues, for eksempel økonomisk depresjon, jordbruk, gambling, magi, flom og tørke, var mindre vanlig under etterkrigsdepresjonen.